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全球暖化 讓新生海龜性別比大失衡!

記者 李娉婷/報導

面對環境污染的威脅,海洋生物的生存之戰日益艱辛,在繁殖季的夜晚,雌性海龜從海洋中現身,緩緩爬上沙灘,在抵達產卵地之前,牠們可能躲過了塑膠垃圾、漁網和漏油,但是,影響物種生存的另一種威脅,卻潛伏在陸地上等著牠們:沙溫導致最終孵化的幼龜只有一種性別。科學家預測,隨著地球越來越熱,性別取決於孵化前環境溫度的海龜,男女比例將會大失衡!

一位海洋生物學家在維德角的博阿維斯塔島查看剛孵化的小海龜,幫助牠們回到大海中。   取自The Houma Courier(© Danielle Paquette/ Washington Post)

華盛頓郵報》(Washington Post)報導,位於西非的小小島國維德角(Cape Verde)——這裡是地球上6分之1赤蠵龜的故鄉——海龜性別差距相當明顯,英國艾希特大學(University of Exeter)研究人員在7月份發表的一篇報告指出,此地現在有84%的新生海龜是女性。西班牙研究人員馬可(Adolfo Marco)每年夏天都在維德角的博阿維斯塔島(Boa Vista)紮營,他說:「這裡的雄性可能在20到30年內消失,海龜將無法再繁殖。」

美國佛羅里達和澳洲的海龜族群也有嚴重的性別失衡現象,令人們感到相當恐慌,深怕這種從恐龍時代生存至今的物種,正在走向滅絕。

海龜性別取決於孵化前環境(沙灘中的巢)的溫度,根據SeeTurtles.org資訊,當環境溫度在攝氏28-29度之間,巢內的海龜胚胎會發育成雄性或雌性,而高於此範圍的溫度會產生雌性,較低的溫度則會產生雄性。美國國家海洋暨大氣總署(NOAA)的數據也顯示,如果海龜孵化的溫度低於華氏81.86度(攝氏27.7度),海龜將孵化成雄性,一旦沙溫升高到華氏87.8度(攝氏31度)以上,巢中的卵就會完全孵化出雌性。

剛孵化的赤蠵龜。海龜的性別不是在受精時決定,而是受到沙溫影響。   取自FOX 5 DC

過去的五年,是全球有史以來最熱的五年,科學家表示,溫度升高會造成生態系不可逆轉的破壞,而在維德角,暖化的程度高於平均水準,根據主要機場的紀錄,自1964年以來,此地的溫度已經上升了約攝氏1.3度,如果這樣的趨勢繼續下去,研究人員估計,到本世紀末,維德角的新生海龜中,將只有不到1%是雄性,而更高的溫度漲幅可能會完全摧毀牠們。

這引起了維德角群島政府的警覺,因為當地經濟與每年在此築巢的約30,000隻海龜息息相關,維德角海洋經濟事務助理國務卿維加(Paulo Veiga)說:「海龜是維德角的品牌」,當地政府與非營利組織合作保護這些爬行動物,從旅客住宿稅中提取資金,用於清理海灘、遏止盜獵者的安全措施、製作圍欄防止掠食者奪取海龜卵等。

而島上的海龜嚮導——他們大多帶領來自歐洲的遊客,在夜間的沙灘行進——也被要求對遊客進行氣候變遷的相關教育,已經安排此類旅行20年的羅德里格斯(Manuel Delgado Rodrigues)說:「他們(遊客)把海龜看作玩具,我們必須告訴他們相關的問題。」

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維德角博阿維斯塔島海灘的偏僻邊緣,一群剛孵化的小海龜爬向大海。   取自Washington Post(© Danielle Paquette)

人類還沒弄明白為什麼環境會影響某些蜥蜴、鱷魚和海龜的性別,即使只是發生小小的變化,也可能扭轉牠們的生殖命運。

澳洲雷恩島(Raine Island)是太平洋上最大、最重要的綠蠵龜築巢地,研究人員在2018年發表的一篇報告,也提出了驚人的數據:由於島上的沙溫急劇上升,雌性及雄性海龜的孵化比例為116:1!NOAA研究人員確定,澳洲海龜的性別比例差距,是在1990年代溫度開始攀升後擴大,在那之前,孵化的雌性與雄性比例是6:1。

海龜保育協會(Sea Turtle Conservancy)也指出,在哥斯大黎加太平洋沿岸的格蘭德海灘(Playa Grande)上,新生海龜有70%到90%是雌性。還有更多數據顯示,在其他海龜產卵地,新生海龜雌性比例都在增加,負責維德角博阿維斯塔島研究的英國生態學家霍克斯(Lucy Hawkes)表示:「在全世界,海龜的性別比都在失衡。」

霍克斯說,遊客不會立刻看到這種改變,因為這些動物可以生存100年、產下1000多個卵,此外,海龜是多重伴侶關係的動物,一隻雄性海龜可以找到數十隻雌性海龜伴侶。

而科學家一直在嘗試冷卻巢穴的方法,事實證明,輕輕地挖出海龜卵,並將其移到海灘上較涼爽的地方有效;灑水系統、將卵分散成較小的批次(巢穴中塞滿的卵往往會互相加溫)也同樣有降溫的作用——在這個影響海龜存亡的關鍵時刻,人們需要採取更多干涉措施。

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