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野外滅絕50年後再現蹤 最古老的狗回來了!

記者 吳昱賢/報導

新幾內亞唱犬近親再度被發現,讓研究人員相當振奮。圖片來源/New Guinea Highland Wild Dog Foundation Facebook


有著宛如唱歌般特殊叫聲的「新幾內亞唱犬」是世界上最古老的狗之一,因棲息地遭破壞,該物種普遍被認為已經野外滅絕。想不到被認定野外滅絕50年後,有科學家在印尼發現疑似牠們的身影,經過DNA鑑定後,發現與被圈養的新幾內亞唱犬基因幾乎相同,這項消息讓科學家相當振奮。


綜合外媒報導,新幾內亞唱犬(New Guinea singing dog,學名 Canis hallstromi)最早出現的證據可追溯到3,500年前,因此被認為是世界上最古老的狗,新幾內亞唱犬特殊的嚎叫聲,像是「帶有重低音的狼嚎」一般,讓人印象深刻。然而,由於棲息地遭到破壞,新幾內亞唱犬從1970年代就被認為已經野外滅絕,剩下的大多是圈養、近親繁殖的品種,現在被圈養的新幾內亞唱犬也因遺傳問題大多沒有特殊嚎叫聲。

被認定野外滅絕50多年後,2016年一支探險隊抵達印尼巴布亞省的新幾內亞高地,在海拔4267公尺處,探險隊發現了15隻高地野狗。牠們外型特殊、與新幾內亞唱犬相似,還有雄犬、雌犬、幼犬的存在,更有著迥異的毛色,除了金色外,還有黑色、深褐色、奶油色的個體,遺傳變異性相當豐富。

與新幾內亞唱犬相似的高地野狗在當地蓬勃發展。圖片來源/James McIntyre

雖然相似之處顯而易見,但由於沒有證據,探險隊也未妄下定論。2018年他們採集了高地野狗的血液、毛髮、唾液樣本和行為數據,再替兩隻狗戴上GPS項圈,追蹤其領地與蹤跡,並且將相關數據帶回分析研究。

最近,研究團隊在科學期刊《美國國家科學院院刊(PNAS)》上發表論文指出,根據遺傳學家、生物學家、動物學家的整理,新幾內亞唱犬與發現的高地野狗DNA高度相似,儘管有些微差距,但新幾內亞犬是這群高地野狗的「祖先」。遺傳學家Elaine Ostrander解釋,由於近親繁殖,新幾內亞唱犬的基因組已經退化,實際上牠們與高地野狗本質上是同一種狗。

新幾內亞唱犬在1950年代開始被圈養、馴化,同時野外數量也急遽減少。如今被圈養的新幾內亞唱犬只有幾百隻,生活在動物園、私人住宅中,牠們都是1970年代捕獲的8隻新幾內亞唱犬後代。新幾內亞高地野狗基金會創始人James McIntyre指出:「我想大家能夠想像這種近親繁殖有多嚴重,圈養的狗群近年來也常常出現基因異常、基因疾病的狀況。過去,圈養族群滅絕也是一個令人擔憂的問題,但現在我們發現了新的野狗,牠們有豐富的遺傳變異性。」


墨爾本大學的動物學家Peter Dwyer說,這項研究對於現今的保育工作非常有用,但他也提醒,目前需要更多證據才能得出結論。他說,新幾內亞唱犬是一種獨特、古老的狗群,與島上的其他狗不同,他自己也希望能成功復育新幾內亞唱犬。

McIntyre透漏了研究團隊下一步的動向,他說:「我們希望將新的基因注入到圈養的新幾內亞唱犬族群中。下一次我們將收集精液樣本,並帶回美國,將這些樣本注入圈養族群內。若這次成功,將能夠讓即將滅絕的新幾內亞唱犬有更多的希望。」

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