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全球暖化迫使動物“變形”? 澳洲研究:動物喙、腿和耳朵變大以調節體溫

記者 吳昱賢/報導

紅冠灰鳳頭鸚鵡(The gang-gang cockatoo)被發現喙越來越大。圖片來源/Alamy

演化指的是生物多個世代遺傳性的改變,不過氣候變遷讓演化的過程越來越快速。近期一篇澳洲研究便發現,隨著氣候變遷、全球暖化,各地頻繁出現破紀錄的高溫,恆溫動物為了適應環境開始「變形」(shapeshifting),科學家發現多種動物出現更大的喙、腿和耳朵來調節體溫。專家憂心地表示:「這表示人類帶給動物非常大的氣候壓力,進化的過程被加快了。」

綜合外媒報導,過去生物學發現,生活在熱帶的恆溫動物會演化出較大的喙、耳朵來進行散熱。因為如果動物不能控制體溫便會過熱身亡,這些散熱器官通常沒有毛覆蓋,對恆溫動物來說是非常重要的氣溫調節機制。然而近期一篇發表在《生態學與進化趨勢》(Ecology & Evolution)的期刊卻發現,全球暖化讓這些散熱器官越來越龐大。

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研究作者、迪肯大學(Deakin university)動物學教授Sara Ryding表示:「動物『變形』並不代表著牠們能完美應對氣候變遷,這只是代表牠們努力進化來想辦法生存下去,但我們不確定這些變化造成的後果是什麼,也不是所有物種都能夠透過這種模式生存下去。」

研究團隊發現,這種差異在鳥類中尤為明顯,1871年以來澳洲多種鸚鵡喙的大小增加了4%至10%,與每年的夏季溫度呈正相關。除此之外,研究團隊還發現,小林姬鼠(wood mice)的尾巴長度增加、蒙面鼩鼱(masked shrews)的尾巴和腿部變大、蝙蝠的翅膀變大等現象,這些變化都和氣溫升高有關。Sara說:「隨著全球暖化越來越嚴重,這種『變形』會持續下去。」

科學家統計發現,蝙蝠的翅膀也在不斷變大。圖片來源/Alamy

Sara對此非常憂心,她表示:「通常主流媒體討論全球暖化時,人們只會想著『人類能克服這個問題嗎?』,然而我們必須意識到,動物也正在努力地適應全球暖化,而且『變形』的時間尺度超出過往的所有數據。」她補充:「全球暖化帶給動物很大的壓力,雖然有些物種會適應,但其他物種並不會,我們必須開始改變,否則遲早會有動物無法適應而滅絕。」研究團隊未來將持續觀察「變形」是否會以其他方式影響動物,例如更大的喙可能會影響鳥類的進食方式,進而使食物鏈產生變化。

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