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3導盲犬接力帶路 視障馬拉松跑者寫下歷史

記者 李娉婷/報導

導盲犬常被人們稱為「盲人的眼睛」,牠們為視障者領路,幫助他們避開障礙物、安全前行,而視障跑者帕內克(Thomas Panek)對他的導盲犬充滿信心,覺得他與狗狗可以合力完成更多事。上週末,帕內克在3隻導盲犬的接力帶領下,完成在紐約市舉辦的半程馬拉松賽,寫下歷史紀錄,成為第一個不靠人指引、以導盲犬完成馬拉松賽的盲人!

帕內克在導盲犬Gus的引導下跑向終點線。 © Craig Barritt / Getty Images for Guiding Eyes For The Blind

一般視障者在跑馬拉松時,會再搭配一位「領跑員」,以手繩牽引的方式帶領視障跑者完成比賽,帕內克在20多歲時因視網膜色素病變(Retinitis Pigmentosa, RP)而失去視力,但他沒有因此放棄這項熱愛的運動,現年48歲的他,在領跑員的幫助下已經完成了20次的馬拉松賽。

事實上,帕內克還是導盲犬組織「盲人之眼」(Guiding Eyes for the Blind)的執行長,在2015年時,帕內克遇到了另一位視障跑者杭特(Richard Hunter),當時杭特問他:「你是一個導盲犬學校的執行長,你跟我有一樣的視力問題,你是一個馬拉松跑者,你也有一隻導盲犬,那麼為何不讓你的導盲犬帶你慢跑?」自那時起,盲人之眼開始推出「導盲跑步」(Running Guides)計畫,訓練導盲犬能夠協助盲人和視障者在戶外慢跑,不必再依賴人類嚮導或是跑步機。

跟導盲犬一起慢跑需要經過專業團隊的訓練,讓導盲犬及使用者熟悉路線和彼此的步調。 取自POPSUGAR

盲人之眼是個相當大的導盲犬組織,已經為視障者提供超過1000隻的導盲犬,但只有極少數的狗適用於導盲跑步計畫,因為牠們需要更嚴格的體能訓練以及紀律, 而計畫中第一隻獲得認證的狗狗,也成為當初提出建議的杭特的導盲犬。目前已有24隻導盲犬完成導盲跑步計畫的訓練、另外還有12隻也即將畢業,若是視障者想要申請,盲人之眼會讓人和狗進行配對,並免費幫這個「新團隊」培訓。

帕內克是超過20年的導盲犬使用者,而他現在的導盲犬Gus也已經陪他跑了5年,他們一起完成了一些活動,最後帕內克決定和Gus一起完成一場馬拉松賽,這會使得牠的引導更有意義。不過,這項挑戰無法靠著Gus自己完成,帕內克同時也向盲人之眼的訓練團隊諮詢,最終他們又挑選了團隊中最活躍的兩隻狗狗:黃毛拉布拉多犬Waffle和牠黑毛的兄弟Westley,由3隻導盲犬接力帶領帕內克跑向終點。

3月17日,在數個月的訓練以及路跑組織「紐約路跑者」(New York Road Runners)的幫助下——他們協助確保賽道對狗狗是安全的,而狗狗也會像其他跑者一樣擁有水和食物的補充站,以及獸醫提供檢查——帕內克首先在Westley的帶領下跑了5英里,接著Waffle交棒又跑了5英里,最後,Gus領著帕內克跑向終點線,完成了13.1英里(約21公里)的半馬賽事。

紐約路跑者表示,帕內克是史上第一個在導盲犬而不是領跑員帶領下完賽的盲人跑者,根據官方的紀錄,帕內克和他的導盲犬團隊以2小時21分的好成績完成了比賽,帕內克說:「我能感覺到Gus左右移動,能感覺到牠在比賽中繞過人們,不過我不知道自己是否越過了終點線」,而最終,Gus順利的成為第一隻領到馬拉松獎牌的導盲犬,此外,Waffle和Westley也都得到了獎牌。

(左二起)帕內克和Waffle、Westley、Gus一起完成了半馬賽。 Twitter@ajplus

這場比賽對帕內克和Gus都意義重大,因為7歲的Gus將在比賽後正式退休,由Westley接手成為帕內克的導盲犬,他們參賽並不是為了獎牌,而是希望能夠激勵其他的視障者努力突破侷限,並向大眾介紹導盲跑步計畫的重要性,「我和我的導盲犬都喜歡跑步,留下牠出門就沒有意義了」帕內克說,他希望能讓人們知道,能與自己的導盲犬一起慢跑是很棒的一件事!

插畫:COCO MA

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