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曾伴屍17天 悲傷虎鯨媽媽Tahlequah 時隔兩年再次懷孕

記者 李娉婷/報導

兩年前,虎鯨媽媽Tahlequah因為帶著夭折的女兒一起生活了17天、移動了超過1000英里(約1600公里)而受到全球關注,人們懷著沈重的心情等待著Tahlequah放棄,雖然照看同伴屍體的行為在鯨類中並不罕見,但一般母鯨只會保留死去的寶寶一週,當時科學家認為悲傷的Tahlequah創造了紀錄。如今兩年過去,研究人員有了振奮的新發現,Tahlequah再次懷孕了!

科學家近日發現Tahlequah再次懷孕。   取自The Seattle Times

2018年8月,生活在北美海域的虎鯨Tahlequah(編號J35),被發現持續帶著死去的女兒移動,引起了全世界的關注,這隻虎鯨寶寶出生後只存活了半小時,但Tahlequah日復一日地推著女兒300磅重的屍體,不讓牠下沉,研究人員一開始相當擔心這會讓Tahlequah的健康出現問題,所幸最後Tahlequah並無大礙,牠的悲傷之旅從7月24日開始,一共持續了17天。

鯨魚研究中心(Centre for Whale Research)資深科學家巴爾科姆(Ken Balcomb)當時表示,Tahlequah表現出的悲傷相當不尋常,他說:「我們已經知道鯨魚媽媽會在一天的時間內短暫地帶著死去的新生兒,我們幾年前看過幾天的案例,但這創造了紀錄。」一般來說,為了避免跟不上鯨群,虎鯨媽媽一天就會放下夭折的孩子。

2018年8月,全世界都在關注Tahlequah的悲傷之旅,牠不斷推著死去的虎鯨寶寶(右),不讓牠沉入海底。   取自Centre for Whale Research

虎鯨分為過境型(transien)、離岸型(Offshore)和定居型(Resident)三種生態類型,Tahlequah就是常駐北美太平洋東北部的定居型虎鯨,牠所在的社群,是該海域四個虎鯨社群中最小的,目前僅有72隻虎鯨,這個社群被稱為「南方定居虎鯨」(Southern Resident killer whale),並再細分成J、K、L三群,在加拿大和美國,南方定居虎鯨都被列為瀕危物種。

環境諮詢公司SEA(Southall Environmental Associates)的資深科學家德爾班(John Durban)和非營利組織SR3的海洋哺乳動物研究主任費恩巴克(Holly Fearnbach)最近完成了南方定居虎鯨的空拍記錄,並在J、K、L群發現了懷孕的個體,虎鯨懷孕並不罕見,科學家通常不會特別宣布消息,但Tahlequah的再次懷孕,對這個曾經如此悲傷的母親及牠所在的社群都有特殊意義。

南方定居虎鯨正在掙扎求生,2018年時,Tahlequah死亡的女兒是該社群三年內第一隻新生虎鯨,而這兩年南方定居虎鯨也只有2隻虎鯨出生、順利存活。華盛頓大學(University of Washington)保育生物學中心(Center for Conservation Biology)的研究人員瓦瑟(Sam Wasser)發現,約有三分之二的南方定居虎鯨在懷孕後未能成功分娩,根據他的研究,鯨魚不佳的生殖能力,與缺乏鮭魚導致的飢餓壓力有關。

Tahlequah在2018年產下的虎鯨寶寶(左)只存活了半小時。   取自Centre for Whale Research

此外,船隻通行帶來的噪音和污染,也為這種大型海洋哺乳動物的生活帶來了困境,費恩巴克說,J群裡有幾隻年輕虎鯨看起來太瘦了,包括J35(Tahlequah)的存活後代J47。費恩巴克和德爾班兩位科學家都表示,在今年的野外工作中,他們看到很多船隻在水上航行,其中有太多的船移動得太快,而船越快,噪音通常就越大。科學家們表示,各種類型的船隻都應該謹慎對待鯨魚的棲地,並為牠們提供所需的和平與寧靜。

也因此,Tahlequah這次是否能順利產下寶寶、小虎鯨最終是否能生存,都還充滿變數,費恩巴克:「我們擔心牠生下寶寶後,有能力照顧自己、寶寶以及J47嗎?」

一般來說,虎鯨的懷孕期為17-18個月。

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