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天生有“與人溝通基因”?美國研究:幼犬天生理解指向性手勢

美國研究發現,幼犬能夠天生理解人類的指向性手勢。圖片來源/Canine Companions for Independence


在訓練狗狗時,人們常用「指」的手勢來向狗狗表達任務。不過看似簡單的指向性手勢,在動物世界卻少有動物能夠理解,過去曾有研究發現,即便是黑猩猩也無法理解指向性手勢。近期一篇研究卻發現,幾乎沒有與人接觸的幼犬竟能夠理解指向性手勢,而這種能力的背後有著遺傳基礎!

綜合外媒報導,近期一篇發表在《當代生物學》(Current Biology)期刊上的研究發現,即使是幾乎沒有接觸人類的8周大幼犬也能理解指向性手勢,還能在其他測試中表現出複雜的社會認知水準。該研究還發現,「基因」是這項能力的最大因素,狗狗天生就會預測人類手指指向的地方會有食物,及特別注意人臉表情。

過去,科學家們一直爭論,狗狗與人類溝通、訓練的能力是因為學習、訓練出來,還是牠們天生就擁有這種與人類互動的能力。亞利桑那大學(University of Arizona)研究動物行為的心理學家、該研究的主要作Emily E. Bray表示:「我們的研究發現,犬類的社會認知能力是基因導致,和人類的智力一樣。換句話說,從生物學的角度來看,狗狗在未出生前就已經準備好與人類交流。」

亞利桑那大學的比較心理學家、該研究的共同作者Evan MacLean則指出,找出狗狗社會認知能力的遺傳基礎,能夠更理解狗狗被馴化的過程,並且有可能培育出更好的服務犬,因為服務犬需要更快速地理解人類的指令。

研究團隊想要找出兩個問題的答案,第一個是尚未與人類相處過的幼犬是否能理解人類的手勢;第二個問題則是幼犬的社會認知能力是否有遺傳基礎。為了找出答案,2017年研究團隊找來375隻8至10周大的拉布拉多犬、黃金獵犬,這些幼犬來自「狗狗助你獨立」(Canine Companions for Independence),這個組織專門飼養服務犬,來幫助殘疾人士和創傷後壓力患者。最重要的是,「狗狗助你獨立」留有每隻狗狗幾十年前的親代血統資料,能夠協助研究團隊進行遺傳比對。

在這項研究中,研究人員安排了4項任務測試幼犬的社會認知能力。前兩個任務評估幼犬對人類手勢的理解能力,研究人員放置了2個倒置的杯子在狗狗面前,其中一個杯子下方放食物。研究人員會透過指向杯子來引導狗狗找出藏有食物的杯子,第二個任務則是將食物替換成一個黃色立方體。結果兩項任務中,平均有67%的幼犬找到正確的杯子。

MacLean解釋:「這些幼犬平均只有8周大,但牠們能像成犬一樣跟上人類的手勢。此外,牠們必須執行12次以上的任務,牠們的摘杯準確率從第一次實驗到最後一次實驗都保持一致,代表著牠們沒有因為經驗的增加而提高。」MacLean說:「這說明了一件事情,牠們已經準備好做這件事了,不需要再學習。」

第三項任務是研究人員用類似於和嬰兒談話的聲音背誦30秒的劇本,結果發現狗狗會盯著人類的臉6秒,通常成犬會有更多於與人類的目光接觸,這樣的結果代表「關注人臉」是狗狗天生的能力,但會訓練過程中漸漸成長。第4項任務是一個「無法解決的任務」,研究團隊安排一個容器讓狗狗無法取出裡面的食物,觀察狗狗是否會向旁邊的人類求助,結果發現幼犬大多無視附近的人類,平均只看了人們1秒鐘,這顯示「向人類求助」並不是狗狗天生的技能。

最後,研究團隊比對了每隻狗狗的血統資訊和家譜,發現在第1、3項任務中成功的狗狗,社會認知能力是高度遺傳的,超過40%的變因具有遺傳性基礎。未參與此項研究的普林斯頓大學(Princeton University)犬類遺傳學家Bridgett vonHoldt表示:「40%的遺傳性基礎是一個讓人難以置信的數字。過去針對動物行為的遺傳性研究裡,通常我們會認為20至30%的遺傳性已經很高了,40%是一個非常高的數字。」

Bray表示,研究團隊已經開始針對「狗狗助你獨立」的狗狗進行後續基因組研究,試圖找出社會認知的基因密碼。她解釋:「確定狗狗的社會認知技能的遺傳因子,能夠幫助我們培育出更多成功的服務犬。目前大約有一半的狗狗加入訓練計畫,但最後沒有完成訓練,我們認為搞清楚這樣的遺傳機制,不僅能節省資源還能幫助到更多的人。」

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