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斷尾鱷魚竟能長出新尾巴! 期盼研究有助於開發人類再生療法

科學家新發現,幼鱷在經歷斷尾後可以再生新尾巴。圖片來源/Unsplash

大家對於蜥蜴、壁虎等小型爬蟲類的再生能力並不陌生,「斷尾求生」是牠們遇到危險時的救命技能。不過最近一項美國研究發現,「斷尾求生」可不是蜥蜴和壁虎的專利,連過去被認為沒有再生能力、體積龐大的鱷魚,竟然也能在斷尾之後重生部分尾巴。學者認為,這項重大發現將有助於人類的再生療法!

綜合外媒報導,這篇發表在《科學報告》期刊上的最新研究顯示,幼年的美洲短吻鱷即使尾巴斷掉,依然有能力重新長出長達22.86公分的尾巴,占其身體總長度的18%,擁有傑出的再生能力。而成年的短吻鱷雖也擁有再生能力,但結果較不明顯,可能跟體內的代謝機制有關,另也發現,短吻鱷只能進行「尾巴再生」,其餘四肢並沒有這樣的能力。

研究團隊包含亞利桑那州立大學的科學家、路易斯安那州野生動物和漁業部的科學家與官員,他們利用先進的成像技術,加上解剖和組織研究方法,發現鱷魚重新生長的尾巴有一個中央軟骨骨架,沒有任何骨頭,表現出類似蜥蜴再生和傷口修復的特點。

美洲短吻鱷重新生長的尾巴和X光成像底下的骨骼(白色分段結構)與重新生長的軟骨(灰色不太明亮的中央結構)。圖片來源/科學報告期刊


研究的共同作者Kenro Kusumi表示:「重新生長的骨骼被結締組織和皮膚包圍,但缺乏任何骨骼肌肉,與蜥蜴的尾巴再生並不一樣,蜥蜴的骨骼肌會重新再生。但即使是沒有肌肉的再生尾巴,對鱷魚來說也是相當重要的,在他們捕食、狩獵時能夠發揮作用。」

不過,還有許多未解的難題,像是為何成年鱷魚的再生能力較差、為何鱷魚不會長出骨骼肌、長出的新尾巴對鱷魚在野外生活時會不會造成影響等等。研究團隊指出,由於美洲短吻鱷被《美國瀕危物種法》列為受威脅物種,研究人員在找尋樣本時相當有挑戰性,實驗時也不能隨意將鱷魚尾巴切斷,只能在野外尋找已經尾巴再生過的個體。

研究團隊表示,若深入了解這些未解的難題,將可能有助於開發人類的再生療法。另一名作者Jeanne Wilson-Rawls指出:「我們知道,人類無法再生,過去我們知道蜥蜴、壁虎擁有再生能力,但如果連鱷魚這種巨大動物都有這種能力,我們或許可以利用這一點來幫助失去肢體的人,或需要皮膚再生的燒傷患者?」Kusumi更推論,這樣的科技或許在本世紀末就會發生。

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