大象嗅覺靈敏 能分辨彼此 還能追蹤人類!

記者 李娉婷/報導

大象有著長長的鼻子,你是否也曾好奇,牠們的嗅覺發達嗎?答案是:是的!大象的嗅覺非常靈敏,之前就有研究發現,非洲象會透過嗅聞其他大象留下的糞便和尿液的氣味痕跡,為旅程進行導航,現在又有一項非洲象的新研究發現,同一象群享有共同的氣味,大象能夠藉此識別象群成員,此外,牠們甚至能夠分出同一人類家庭中的三代成員!

大象可以透過頻繁的身體接觸來共享身上的細菌。   取自IOL

這些發現來自南非斯泰倫博斯大學(Stellenbosch University)的大象專家馮·杜克海姆(Katharina von Dürckheim)博士,根據這項新研究,大象在進行問候儀式時會散發出一種「象群氣味」(herd odour),其中包含了年齡、性別和個體身份等資訊,能幫助大象識別個體。

馮·杜克海姆:「大象在這些路徑上留下尿液和糞便,它們就像是通訊樞紐,包含了嗅覺資訊,讓牠們能夠監測周圍有哪些大象,以及哪些可能已經準備好要交配了。當地上有尿點時,大象會先朝尿點吹氣,形成小小的沙塵暴,然後再深吸一口氣,有時會透過裂唇嗅反應(翻起上唇),從口腔頂部將沙粒傳到鋤鼻器(或稱犁鼻器)。」。

天然路標!有氣味的“痕跡” 助非洲象導航

正是這種具有高度儀式感的打招呼方式,吸引了馮·杜克海姆關注大象的嗅覺,她說:「非洲象聚在一起時,會進行這種迷人的、具有儀式感的問候,無論被馴化的大象和我們待在一起多久,它們還是會一直這樣做。牠們會小便、大便、從眼睛附近的顳腺分泌腺液、發出隆隆聲(rumble)、大聲呼喊、旋轉身體並扇動耳朵,散發出我稱為『大象香水』的東西。」

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馮·杜克海姆開始問自己:「大象每次分泌的這些化學物質中有著什麼訊息?這裡一定有一些功能。透過檢查研究大象的血液和DNA,並分析有親緣關係和沒有的動物身上的化學成分,最後她發現,同一象群的成員存在著特定的象群氣味,和遺傳無關,似乎是細菌產生的結果。

「大象可以透過頻繁的身體接觸來共享細菌。例如,同一象群的成員常互相摩擦身體,並用鼻子探索對方的身體。這可能因此創造了一種特定的象群氣味──和這些動物是否有親緣關係無關。不過,這並不代表大象不能識別親戚,或不存在相關的遺傳特徵。許多研究暗示著尿液裡有遺傳標記(genetic marker),這還有待在大象身上進行研究。」馮·杜克海姆說道。

馮·杜克海姆的研究是對圈養大象進行,她也嘗試了解牠們在人類活動時如何使用嗅覺,結果發現,大象非常擅長區分人類的氣味,還能跨地形追蹤目標!馮·杜克海姆說:「我們讓一個人待在田野,一小時後,我們讓大象追蹤這個人。牠們有著100%的成功率!研究結果相當具有啟發性,透過氣味辨別,大象可以區分出同一人類家庭的三代人,以及至少9個人,牠們學得很快。」

目前科學家還沒有表示這些發現能做什麼應用,不過馮·杜克海姆同時也和美國陸軍的專家一起工作,他們對野生動物探測地雷的能力非常感興趣,此外,她過去的研究內容也探討了解決人象衝突的方法。透過深入了解這些迷人的動物,未來許多難題或許都能得到答案。

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