海豚怎麼辨別朋友?美國研究發現:透過尿液和口哨聲

記者 吳昱賢/報導

一篇美國研究發現,海豚透過尿液和獨特的口哨聲來辨別夥伴。圖片來源/DOLPHIN QUEST

想一想你是怎麼識別你的好友,是透過聲音、容貌、走路的步伐還是身上的味道?過去科學家發現,海豚會集體行動並透過獨特的口哨聲來辨別夥伴,現在一篇美國研究更有驚人發現,研究團隊發現瓶鼻海豚利用牠們的味覺,透過尿液來認出遠處的朋友!

綜合外媒報導,這篇研究發表在最新的《科學進展》(Science Advances)期刊上,由美國德州的聖安德魯斯大學(University of St Andrews)主導研究,試圖探討海豚辨別同伴的機制。研究作者、海洋生物學家Jason Bruck指出:「我們很難知道動物是怎麼辨別牠們的同伴,因為我們無法證明牠們腦袋是否有相關的標籤資訊。」他舉例,過去研究曾發現戴安娜長尾猴(Diana monkeys)看到捕食者時,會向同伴發出特殊的叫聲,只有認得叫聲的同伴能夠聽懂背後的涵義。

Jason表示,過去研究曾發現,鸚鵡、海豚都會使用獨特的叫聲來辨別的同伴,利用類似暗號的概念來互相叫喊。最初,Jason想要找出瓶鼻海豚使用口哨聲的機制,測試牠們是否會像「叫名字」一般使用口哨,但他需要瞭解第二種海豚辨識對方的方式,才能進行實驗。

Jason指出:「過去有人發現有野生海豚在海洋中,沿著尿液游泳,因此我懷疑尿液或許是海豚辨識同伴的一個線索。」不過他也坦言:「其實我有點亂槍打鳥,一開始我根本不相信實驗會成功。」

研究團隊在夏威夷的海豚圈養設施進行實驗,由於該設施讓海豚生活在天然海水引進的潟湖中,能模擬野外環境。這些海豚和彼此至少生活五年,因此研究人員知道哪幾隻海豚會一起行動,接著研究人員將大約20毫升海豚熟悉、不熟悉的海豚尿液倒入池中。結果他們發現,海豚調查熟悉的尿液的時間是陌生尿液的三倍,有幾隻海豚對於熟悉夥伴的尿液調查超過20秒;對陌生尿液卻幾乎沒有什麼反應,跟研究人員倒冰水進池子的反應差不多。

研究人員還發現,海豚在社交時,會利用下巴觸碰夥伴的排尿器官,Jason表示:「這是海豚熟悉夥伴味道的機會。」由於海豚的嗅覺器官神經發育不全,因此研究人員確定海豚是利用「味覺」來分辨朋友的尿液。

最後,研究團隊同時倒入尿液樣本和播放海豚的口哨聲,有些尿液樣本和口哨錄音來自同一隻海豚,有些則是來自不同海豚。在最後的實驗中,Jason在10隻海豚身上測試了不同的尿液與口哨組合,他解釋:「當接觸到不正確的尿液、口哨組合時,海豚沒有太大的反應,但當海豚遇到正確的組合時,牠們會多停留幾秒,其中2隻海豚甚至停留了40多秒。」

Jason指出:「這個實驗證明了,海豚同時利用尿液和口哨來辨別同伴。」未參與研究的瓶鼻海豚研究所(Bottlenose Dolphin Research Institute)首席生物學家Bruno Díaz López指出:「這是一個很好的方法,也是一個好的開始,期待未來能看到有人在野外進行類似的研究。」他認為這是理解海豚如何使用工具、團隊合作的重要線索。

未來,Jason的團隊將會深入研究,海豚「品嘗」尿液的生理機制,他認為:「我們猜測有可能是尿液中的脂類。」不過還有一個更重要的事,他解釋:「如果海豚是用味覺分辨同伴,那人為造成的海洋污染有可能會對牠們的味覺產生負面影響,我們必須盡快確認這件事。」

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