讓滅絕動物“重生”? 澳鑽研基因編輯技術 望找回塔斯馬尼亞虎

記者 吳昱賢/報導

澳洲霍巴特動物園(Hobart Zoo)曾圈養塔斯馬尼亞虎(Tasmanian tiger),但最後一隻塔斯馬尼亞虎已在1936年離世。 圖片來源/Getty Image

記者 吳昱賢/報導

因氣候變遷、棲息地破碎等因素,許多動物面臨生存威脅,動保團體、科學家都呼籲人們關注瀕危物種,做出行動避免動物滅絕。不過如果一個物種滅絕,我們還有機會挽救嗎?最近澳洲和美國的科學家就試圖突破科學極限,鑽研基因編輯技術,希望能讓已經滅絕的塔斯馬尼亞虎(Tasmanian tiger,又稱袋狼)重生。

塔斯馬尼亞虎的外型介於狼、老虎、狐狸等動物之間。 圖片來源/澳洲博物館 


塔斯馬尼亞虎最長可達129公分、最高61公分,奔跑速度可達每小時38公里,牠們以鳥類、蜥蜴和小型哺乳動物為食。墨爾本大學生物學教授Andrew Pask指出:「牠們的頭像狼或是狗,經常被說是有條紋的狗,不過牠還有一個長又尖挺的尾巴。」


塔斯馬尼亞虎原本遍佈澳洲大陸,但隨著人類登陸澳洲、引進澳洲野犬(dingoes)後,塔斯馬尼亞虎的數量開始下降,最後只出現在塔斯馬尼亞島上,最終又被人類獵殺至滅絕。澳洲霍巴特動物園(Hobart Zoo)曾圈養塔斯馬尼亞虎,但最後一隻個體已經在1936年離世。

人們普遍認為塔斯馬尼亞虎已經滅絕。不過2019年塔斯馬尼亞州自然資源部(DPIPWE)公開的一份文件顯示,2016年至2019年仍有民眾目擊塔斯馬尼亞虎的紀錄,自然資源部則對此表示:「雖然證據不足,但我們相信塔斯馬尼亞虎還是有可能躲藏在澳洲某個隱秘的地方,低調的生活著。」


而現在,美國德州生物科學公司Colossal與澳洲墨爾本大學研究人員有一個宏大的計畫——用基因編輯技術來讓塔斯馬尼亞虎「重生」。Pask解釋:「我們從標本中提取塔斯馬尼亞虎的完整基因組,並利用其他擁有類似DNA的哺乳類動物細胞來進行合成與培養。」他對此計畫非常有信心,他說:「我相信,我們在10年內能讓第一隻塔斯馬尼亞虎寶寶於實驗室誕生。」

研究的最終目標是讓塔斯馬尼亞虎重回塔斯馬尼島,不過物種的再引入(Reintroduction)是否有可能造成其他衝擊?對此,Pask在《追求》(Pursuit)期刊中解釋:「如果我們看一下塔斯馬尼亞島,島上的生態幾乎沒有改變,這是一個完美的環境,讓塔斯馬尼亞虎可以重回牠們的家園。」

不僅如此,塔斯馬尼亞虎的再引入還能幫助另一個瀕危物種,那就是被稱為「塔斯馬尼亞惡魔」的袋獾。袋獾面臨的最大危機是惡魔臉部腫瘤疾病,這種疾病的迅速傳播主要原因是基因多樣性不足,袋獾沒有足夠的基因變異來面對該種疾病,使其族群數量大量下降,Pask解釋:「如果塔斯馬尼亞虎重新出現在塔斯馬尼亞島,食物鏈改變會增加袋獾的遺傳多樣性。」

延伸閱讀:本島滅絕3000年 袋獾重返澳洲大陸

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