公民科學家力量大 30萬人參與 首次掌握南極威德爾海豹數量

記者 吳昱賢/報導

30萬名公民科學家協助研究團隊估算出南極洲的威德爾海豹數量。圖片來源/Michelle LaRue

公民科學(citizen science)指的是由專業科學家專業規劃,讓一般民眾可以有系統地參與研究,藉此讓研究獲得大量資料,近幾年公民科學迅速發展,也有越來越多公民科學家參與科學研究。近期就有一組研究團隊透過30萬名公民科學家的力量,利用太空衛星影像首次掌握南極洲的威德爾海豹數量!

綜合外媒報導,威德爾海豹(Weddell seal)沒有固定的繁殖地,活動範圍遍及南極州沿岸水域,是南極海的指標物種(indicator species)。過去人們發現,威德爾海豹通常能夠存活30年,但無法得知威德爾海豹的確切數量。

紐西蘭坎特伯雷大學南極州研究中心(University of Canterbury Gateway Antarctica)副教授Michelle LaRue表示:「統計威德爾海豹的數量有風險,而且成本很高。以前的研究都是測量人員在船上及空中測量,但我們不可能深入南極州的每個角落,所以這些結果非常不精準。」2011年的研究估算,威德爾海豹海豹大約有80萬隻。

為了解決估算失準的問題,Michelle開始蒐集高解析度的衛星影像,並邀請公民科學家協助研究,她解釋:「我們把衛星影像整理成一個網路平台,邀請公民科學家協助我們辨識圖片中的海豹,標示出海豹的位置、數量及棲息地附近的環境特徵。」

這項研究發表在《科學進展》(Science Advances)期刊上,研究團隊找到約20萬隻雌性海豹及小海豹,Michelle解釋:「雄性海豹通常沒有被衛星影像拍到,因為牠們通常在冰下,守護著牠們的領地。」因此研究團隊估計現在大約有32萬隻威德爾海豹。

Michelle認為海豹的數量並沒有大幅下降,主要是以前的調查及估算方法過於粗糙。而這項研究得以完成,全歸功於33萬名公民科學家的協助,公民科學家在衛星影像上尋找海豹的蹤影,畫面中會出現一個粉色的框框,參加者必須勾選「有海豹」或「沒海豹」,Michelle解釋:「這是一個基於共識的演算法,透過公民科學家的幫助,我們能更快地縮小範圍找到海豹。」

研究團隊還發現,威德爾海豹生存對於定居地很挑剔,牠們會遠離阿德利企鵝 (Adélie penguin),但牠們可以接受與皇帝企鵝(Emperor penguin)做鄰居,只要皇帝企鵝的族群數量不過多。

公民科學家看到的畫面──畫面中有一個粉紅色的方框,顯示研究區域,而一群海豹就在方框外。圖片來源/Michelle A LaRue

Michelle認為,公民科學家的參與模式非常有效,現在英國南極調查局(British Antarctic Survey)也正在用這種方法確定北極地區的海象(walrus)數量。她說:「從長遠來看,研究動物與環境之間的關係很重要,但是要做到這一點,我們必須先理解單一物種的族群型態。而公民科學幫助我們蒐集這些資訊,讓我們能夠更理解這些動物。」

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