看著看著就會了?無人教導 柏林動物園大象自行學會剝香蕉皮

記者 李娉婷/綜合報導

和許多人類一樣,大象也喜歡吃香蕉;和我們不同的是,牠們會把香蕉連皮帶肉吞掉;不過,這樣的狀況不適用於Pang Pha——這隻住在德國動物園的亞洲象會用鼻子剝香蕉皮!科學家認為,Pang Pha很有可能是透過觀察牠的人類照顧者來學會這種行為,而且牠還會挑特定香蕉剝皮,這隻大象的能力再次提醒人們,這種動物有多聰明。

柏林動物園的亞洲象Pang Pha自己學會了剝香蕉皮。   取自Republic World

在近日發表於《當代生物學》(Current Biology)期刊的一篇論文中,研究人員描述了一隻亞洲象學會了如何在吃香蕉前剝皮。Pang Pha是一隻36歲的雌性亞洲象,牠在德國的柏林動物園(Berlin Zoo)長大、生活,那裡的保育員向柏林洪堡大學(Humboldt University of Berlin)的科學家告知這隻大象的剝果皮技能,因此研究人員決定親眼看看。

經過研究人員的測試,Pang Pha確實會在吃香蕉前剝皮,不過,牠並非總是這樣做,這隻大象對哪種香蕉應該剝皮,有自己獨特的見解。當遞給牠一根綠色或全黃的香蕉時,牠會把果皮留著,一口氣吃掉整根香蕉,就像其他大象一樣;另一方面,牠會果斷拒吃棕色的香蕉;但是,如果給牠一根黃色、帶有一些棕色斑點的過熟香蕉,牠會迅速用鼻子把水果掰成兩半,抖出柔軟的果肉,然後丟掉果皮。

此外,Pang Pha似乎對牠的技能有些保留:如果是在其他大象面前,牠還是會把一些帶有棕色斑點的香蕉帶皮整根吃掉,但會留下最後一根,晚點剝皮吃。根據研究人員的說法,Pang Pha不僅會剝香蕉皮,而且速度比人還快。

當動物園的保育員第一次注意到Pang Pha剝香蕉皮的行為時,他們認為這個不尋常的技能可能具有科學意義,因此聯絡了柏林洪堡大學的專家。但研究人員剛開始觀察Pang Pha時遇到了阻礙:他們一個接一個地給大象香蕉,看著牠把香蕉整根吞下,沒有打算剝皮。

所幸後來科學家們意識到了問題所在——他們總是給牠熟得很完美的香蕉。他們發現Pang Pha有非常具體的剝皮喜好,並意識到這項研究可能比他們之前想像的還要複雜。研究團隊推測,Pang Pha的剝皮標準可能是因為和未成熟或熟得剛好的香蕉相比,有棕色斑點的香蕉果肉更容易滑出;或者,也許這隻大象只是在挑食,不喜歡棕斑果皮的味道。

研究人員還對Pang Pha似乎會在其他大象周圍改變行為感到好奇,這可能是因為牠覺得自己需要快速吃掉香蕉、沒有時間去皮,以防止它們被牠認為的競爭者搶走。研究共同作者、洪堡大學的神經科學家考夫曼(Lena Kaufmann)表示,香蕉是大象的甜點,在牠們的日常飲食中佔比不高,她說:「就像我們吃巧克力一樣!」

與此同時,儘管看著Pang Pha剝香蕉很多次了,動物園裡的其他大象也沒有學會這項技能——甚至連Pang Pha的女兒Anchali也沒有,牠常吃媽媽剝的香蕉。研究人員無法完全確定Pang Pha是如何自行習得這項技能,但他們懷疑牠是在童年時期學會的:一位敬業的保育員在動物園裡親手撫養Pang Pha長大,並常在牠面前剝香蕉,然後再交給牠。

研究人員在論文中寫道,雖然保育員沒有專門教Pang Pha怎麼剝香蕉皮,但這隻大象可能「透過觀察人類學會了剝香蕉皮」。研究共同作者、洪堡大學的神經科學家布萊希特(Michael Brecht):「Pang Pha會剝香蕉皮之所以如此特別,是因為它是多種因素的結合——技巧、速度、個性和假設的源自人類——而不是單一的行為因素。」

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