擱淺鯨豚身上發現新型麻疹病毒 科學家:恐對族群造成威脅

2018年一隻弗氏海豚擱淺死亡,後來發現牠感染新型麻疹病毒。圖片來源/Cindy Kern

2018年,一隻弗氏海豚(Lagenodelphis hosei)在夏威夷茂宜島(Maui)岸邊擱淺,當時保育人員以為這只是一場意外擱淺案件。然而,近期夏威夷大學的一篇研究卻發現,這隻海豚身上出現新型鯨豚麻疹病毒(morbillivirus),過去類似病毒已經造成大量鯨豚死亡。科學家擔憂,新型麻疹病毒將會對鯨豚造成嚴重威脅,甚至可能讓鯨豚走上滅絕命運。

綜合外媒報導,這篇研究發表在《科學報告》(Scientific Reports)期刊上,由夏威夷大學夏威夷海洋生物研究所主導,研究作者、海洋生物研究所副研究員Kristi West表示:「這個發現非常重要,它代表著弗氏海豚和其他以夏威夷為家的20種鯨豚將面臨嚴重威脅。」

研究團隊經由鯨豚屍體的解剖研究,發現其體內有新型麻疹病毒。圖片來源/Kristi West


鯨豚麻疹病毒並非新興疾病,過去便曾發生鯨豚大規模感染而死亡的事件,由於這種病毒藉由空氣傳播,即便是不同物種的鯨豚也會互相傳染。West表示:「鯨豚麻疹病毒已被確認是鯨豚面臨的最大疾病威脅,過去曾在世界各地造成鯨豚大規模死亡,像是2013、2014年的疾病爆發,導致美國東岸有超過1,500隻寬吻海豚(Tursiops truncatus)死亡。」

未參與該項研究的鯨豚保育組織(Whale and Dolphins Conservation)政策經理Nicola Hodgins則指出:「如果一個物種或族群本來就面臨威脅,這樣的疾病將會成為一大問題。」她補充:「鯨豚麻疹病毒已經被證明可以族群間迅速傳播,鯨豚這種具有高度社會性的動物,會使病毒散播更為迅速。如果瀕危物種感染新型麻疹病毒,牠們恐怕將面臨滅絕命運。」

West指出,新型麻疹病毒對夏威夷來說非常危險,因為夏威夷是許多鯨豚的家園,其中更不乏瀕危物種,像是瀕臨滅絕、僅剩167頭的夏威夷偽虎鯨(Pseudorca crassidens)。她擔憂地說:「這不僅是保育行動的阻礙,甚至可能使牠們滅絕。」除此之外,夏威夷還有熱帶斑海豚(Stenella attenuata)、長吻飛旋海豚(Stenella longirostris longirostris)、寬吻海豚(Tursiops truncatus)、柯氏喙鯨(Ziphius cavirostris)、布氏中喙鯨(Mesoplodon densirostris)、小虎鯨(Feresa attenuata)和瓜頭鯨(Peponocephala electra)等豐富的鯨豚族群。

West特別擔憂弗氏海豚,雖然國際自然保護聯盟(IUCN)將其列為「無危」
物種,但由於難以掌握其行蹤,目前也不知道弗氏海豚的族群狀況是穩定、增加還是下降。她補充:「過去20年裡,我們只在夏威夷看到6次弗氏海豚,其中4次還是在瓜頭鯨附近發現的。」這使得科學家們難以調查疾病的傳播情況,也難以評估究竟有多少鯨豚受到影響。為了更加深入理解疾病風險,West下一步將針對夏威夷鯨豚進行抗體測試,她說:「我們需要先進行抗體測試研究,確認夏威夷鯨豚能不能經由接觸微量病毒獲得抗體。」

Hodgins則認為,該疾病更證明了圈養鯨豚的危險性,她說:「把鯨豚圈養起來,將會導致疾病傳播更加快速,只要疫情爆發,該區所有圈養的鯨豚都會感染。」

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