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非洲獅半世紀數量銳減75% 阻止棲地喪失、加強保護生態廊道為保育重點

記者 李娉婷/報導

有研究認為,過去50年非洲的獅子減少了75%。   圖片來源:Pixabay(CC0)

獅子是非洲最具代表性的動物之一,有研究表明,牠們曾經遍布非洲,如今活動範圍大幅減少,多年來,非洲獅的消失一直是相當受到關注的議題,但狀況到底有多糟呢?英國牛津大學(University of Oxford)野生動物保育研究組(Wildlife Conservation Research Unit)的一項評估或許可以提供答案:科學家們認為,在過去50年裡,非洲大陸的獅子數量減少了75%!

Africa Geographic》報導,因人口增加與農業擴張導致的棲地喪失和破碎化,是大多數陸生脊椎動物面臨的最重大威脅之一,生存在破碎且連接不良的棲地的物種,更容易受到遺傳多樣性喪失、近交衰退(inbreeding depression,指族群內由於近親繁殖而導致族群適存度下降的情況)、疾病和隨機事件(如乾旱)的影響。

而獅子被認為是一種「庇護物種」(umbrella species),這意味著為了保護牠們而進行的保育工作,也能間接保護其他同域(共生)物種;在非洲許多大型哺乳動物所經歷的活動範圍銳減中,牠們也是引人注目的代表性──過往的研究表明,獅子曾經遍布非洲,但自16世紀初以來,牠們的活動範圍減少了85%。

為了評估獅子減少的數量,研究團隊著手建立獅子族群估計的基線,並檢查1970年的歷史景觀連通性,作為評估物種保育的比較點。研究人員解釋,保育易受限於所謂的「基線偏移症候群」(shifting baseline syndrome),換句話說,當前的保育工作常集中在物種現今的地理範圍和族群估計上,然而,若低估物種的歷史下降或趨勢,可能也會低估滅絕風險。

重建歷史族群和分布是許多大型哺乳動物科學家面臨的挑戰,因為記錄通常很少而且很籠統,研究作者選擇1970年左右作為基線有幾個原因,除了這個時間點對獅子分布和族群存在可靠、詳細的資訊來源外,從1970年到現在的50年裡,也是非洲人口和發展迅速成長的時期,撒哈拉以南地區的人口在1975年到2001年間多了一倍。

利用現有資訊構建獅子分布的族群密度圖,科學家推算出1970年非洲大陸估計有92,054隻獅子,而根據2016年的最新統計,獅子總數估計約為23,000隻(儘管專家認為現在可能只剩不到20,000隻)。這相當於減少了70,000隻獅子,也就是在過去的50年裡,每年大約減少1,400隻獅子。

研究人員另根據區域檢查了獅子亞族群,其中以剛果盆地(Congo Basin)的亞族群損失最為嚴重,此地的獅子在過去50年內下降了93%,如今只剩下211隻;非洲西部和中部亞族群則是下降了87%;南部和東部亞族群的情況稍微好一點,但仍分別下降了73%和65%:南部族群從36,000隻減少到大約9,800隻,東部族群從31,000隻減少到約11,000隻。

棲地缺乏連通性會導致剩下的獅子遺傳多樣性下降。   圖片來源:Pixabay(CC0)

在棲地連通性方面,1970 年時,除了西部和中部地區的棲地已經有破碎化問題外,大部分現有的獅子棲地都連接得很好,但如今獅子的活動範圍只有1970年的66%,最嚴重的損失發生在剛果盆地和西部和中部地區:這些地區的獅子活動範圍和棲地連通性都經歷了「災難性的銳減」,核心和非核心獅子棲地的數量更少、更小、更孤立。南部和東部地區的連通性損失沒那麼嚴重,但同樣驚人,在過去的50年裡,約有50%相連的棲地消失,其餘的核心棲地則以較大的保護區為主。

在人口擴張無可避免的情況下,這樣的研究對獅子保育的未來有什麼影響呢?研究人員強調,即使核心保護區是安全的,缺乏連通性也會導致剩下的獅子遺傳多樣性下降,因此保護現有的野生動物廊道非常重要。該研究的主要作者洛弗里奇(Andrew Loveridge)教授說:「棲地轉變和人口的迅速成長正在破壞整個非洲的自然棲地,我們對非洲獅的研究表明,在過去的50年裡,這種破碎化和族群下降的過程加速了。我們未來的保育工作需要阻止棲地喪失,並努力保護連接核心族群的棲地廊道。」

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